Le festival d’Osun Osogbo, une célébration traditionnelle qui aurait 600 ans, est en cours dans l’État d’Osun, dans le sud-ouest du Nigéria. Ce festival de deux semaines est considéré comme le plus grand événement religieux traditionnel annuel du peuple Yoruba. Il attire des milliers de fidèles et de spectateurs non seulement du Nigeria, mais du monde entier.

Les croyances traditionnelles impliquant des esprits animistes sont encore largement répandues au Nigéria. Les fidèles du festival d’Osun-Osogbo estiment que la forêt des bosquets sacrés, située à la périphérie de la ville d’Osogbo, est l’un des derniers endroits où les esprits, ou « Orishas », se révèlent pour les bénir. Le festival est marqué par des représentations quotidiennes de gens dansant, chantant, jouant des percussions et exhibant des costumes élaborés pour apaiser Osun, la déesse de la fertilité.

Les célèbres artistes de la mascarade Eyo de l’État de Lagos ont pris part au festival de cette année. L’attraction principale du festival est l’Arugba, une jeune fille vierge censée aider le peuple à communiquer avec la divinité, qui dirige une procession de fidèles pour offrir des sacrifices à la rivière. L’Arugba, également connue sous le nom de « porteuse de calebasse », a une grande calebasse sur la tête sous un voile coloré. Il contient les sacrifices de toute la communauté et ceux offerts par les personnes présentes. Chaque Arugba doit rester vierge pendant son rôle.

Avant la procession vers la rivière, les fidèles offrent des prières au sanctuaire de la prêtresse. Les experts en religion traditionnelle au Nigeria affirment que le festival a été lancé par les fondateurs de la ville d’Osogbo il y a environ 600 ans. Ils avaient prévu de construire leurs maisons au bord de la rivière, mais au moment où ils ont commencé à abattre des arbres, il a été annoncé que l’esprit du dieu de la rivière, Osun, les avait appelés, leur ordonnant de partir. Les bosquets sont depuis lors un lieu de culte sacré pour les dévots des esprits.

En 2003, l’Unesco a reconnu les 67 derniers hectares de forêt vierge de la région classés au patrimoine mondial. L’hôte principal du festival Oba Jimoh Olanipekun, dont le titre est Ataoja d’Osogbo, joue également un rôle majeur dans l’événement. Ici, il est honoré par la visite de monarques des villes voisines. Le festival attire également des étrangers, dont certains sont des touristes, d’autres sont attirés par ce qu’ils considèrent comme un lieu religieux et culturel.

Les commerçants profitent des milliers de visiteurs de la ville pour vendre des perles et des ornements religieux. Les missionnaires chrétiens avaient tenté d’éliminer les croyances animistes alors que le Nigéria était sous domination britannique. Les rituels impliqués dans le culte d’Orisha à cette époque incluaient des sacrifices humains, qui ont été stoppés par les autorités. Mais depuis les années 1980, la popularité du festival a augmenté en partie à cause du militantisme de l’artiste autrichienne Susanne Wenger, qui a reconstruit les sanctuaires et œuvré pour la protection du bosquet. Mme Wenger est arrivée au Nigéria dans les années 1950. Elle a ensuite divorcé de son mari et a décidé de rester à Osogbo jusqu’à la fin de ses jours.