N’importe quel pays avec un mélange de cultures aussi riche et divers que celui de la Tanzanie a forcément des styles de musique uniques. Mais récemment, ce paysage culturel mélangé a produit un style de musique que tout le pays peut revendiquer comme sien: le bongo flava.

Le bongo flava a commencé comme une reprise Tanzanienne de hip-hop américain et de R & B; l’un des premiers succès du genre est venu en 1991 avec Saleh Jaber (Saleh J), qui a rappé en swahili avec la partie instrumentale du tube « Ice Ice Baby » de Vanilla Ice (qui l’avait lui-même emprunté au tube « Under Pressure » de Queen). Bien que les artistes tanzaniens précédents aient rappé, Jabir était le premier à le faire en swahili, et son innovation a entamé un mouvement. A l’époque (au milieu des années 90), la chanson de Jaber était si populaire qu’elle était même jouée sur la conservatrice National Radio Tanzania, un exploit notable pour une chanson de rap à l’époque.

Alors que les racines américaines du style sont encore évidentes, les artistes ont commencé à créer des styles musicaux traditionnels tanzaniens (comme le dansi et le taarab) avec des styles afrobeat, reggae et dancehall, presque immédiatement.

Aujourd’hui, le bongo flava est le style de musique le plus populaire parmi les jeunes en Tanzanie et s’est répandu au-delà des frontières du pays, gagnant une popularité similaire au Kenya et en Ouganda.

Beaucoup de chansons sont plus que simplement accrocheuses ; les paroles explorent de graves problèmes politiques et sociaux, tels que la corruption, la pauvreté et l’épidémie de VIH / SIDA. L’accent explicite sur l’éducation se reflète également dans le nom du genre: «bongo» dérive du mot swahili «ubongo» qui signifie « cerveau ». Les rappeurs de ce genre célèbrent l’intelligence et la ruse, mais glorifient rarement l’excès pour le plaisir.

Alors que le genre a développé son propre ensemble de règles, l’un des éléments les plus excitants de bongo flava est son adaptabilité aux nombreuses cultures différentes de la Tanzanie. Des groupes comme le Maasai X Plastaz adaptent le son du bongo flava à leurs propres influences musicales traditionnelles, comme le chant profond des Maasai.